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Pumpkins – big and small

Last year, my chemist’s brother set a European record for the largest pumpkin.  This year – well, his pumpkin shattered the metric ton mark, but it won’t count because it has a thumb-sized hole on the bottom.

So what do you do with a disqualified one-ton-berry?  Carve the sucker!  I’d mentioned Ray Villafane before: here’s what he does with a giant pumpkin:

World’s heaviest pumpkin (unofficially) in Ludwigsburg

As for my pumpkins: the largest butternut weighed in at 976 grams, and the lone pumpkin is probably around 7-8 kilograms, too heavy for the kitchen scale to tell.  So I’ve beaten my own record – and would beat Beni Meier’s giant in an official contest, too!

Der talentierte Schüler und seine Feinde

Der talentierte Schüler und seine Feinde(This is a review of the book by Austrian author Andreas Salcher, Der talentierte Schüler und seine Feinde.  Because the book is written in German, so is this review.  In short, Salcher says schools pay too little attention to discovering and nurturing the talents of their students.  His three-sentence summary can be roughly translated as this: It’s all about the teachers, only about the teachers.  We all are the talented pupil’s worst enemy.  We bear the responsibility for our children’s talents.)

Andreas Salcher fasst sein Buch gleich selber in drei Sätzen zusammen: Es geht um die Lehrer – und nur um die Lehrer.  Der grösste Feind des talentierten Schülers sind wir alle.  Die Verantwortung für die Talente unserer Kinder liegt bei uns selbst.  Die Zusammenfassung ist insofern interessant, als dass sie die Systemkritik, die einen Grossteil des Buches ausmacht, nicht aufgreift.  Ebenso Salchers Lösung: Wir sollen als Lehrer nur die besten nehmen, sie anständig bezahlen, und dazu schauen, dass sie hoch geachtet werden.  Diese Schlussfolgerungen überraschen um so mehr, als er mit seinen Kritiken durchaus ins Schwarze trifft.  Vom Leben isoliert seien die Schulen, ein überholtes Produkt des Industriezeitalters nach Fliessbandmodell, sie verbissen sich in Schwächen und förderten die Stärken zuwenig, sie gewichteten nicht alle Arten der Intelligenz (nach Howard Gardner) gleich, sie schafften eine Atmosphäre, wo alle auffallenden Kinder zurückgestutzt würden.  An den Lehrergewerkschaften lässt er kein gutes Haar: sie würden die nötigen Veränderungen stur blockieren, den Lehrern zwar den einen oder andern Ferientag zuschanzen, aber dafür ihren Ruf ruinieren.  Politikern fehle der Mut; den Linken der Mut zur Förderung begabter Kinder, den Rechten der Mut zur Förderung des Gesamtniveaus.  Und all diese Probleme würden mit einer besseren Lehrerauswahl hinfällig?

Natürlich hat der Autor seine Gründe, und seine Aussage, es liege nur an den Lehrern, fusst auf Studien, allen voran der McKinsey-Studie von Michael Barber und Mona Mourshed.  (Es gibt seitdem eine weitere Studie dieser Autoren.)  Selbstverständlich kann ein guter Lehrer einem Kind den nötigen Anschub geben, um Erfolge zu erreichen – so selbstverständlich, dass man sich fragt, weshalb es eine Studie dazu brauchte.  Aber wenn das System krankt, kann es denn reichen, die Lehrer auszutauschen?  Wenn ich in einem Döschwo alle rostigen Schrauben durch neue ersetze, verhindere ich vielleicht gewisse Schäden, aber letzlich stehe ich immer noch mit einem Döschwo da – fahrtüchtig zwar, aber nicht Stand der Technik.  Implizit fordert Herr Salcher auch einen Systemwechsel, wenn er uns ermutigt, die Dienstleistungen des Schulsystems mit jenen des Gesundheitswesens zu vergleichen – fehlt ihm zum expliziten Aufruf der Mut, den er fordert, unterlässt er den Aufruf aus Kalkül (lieber das Machbare fordern), oder kann er sich schlicht kein anderes System vorstellen?  Diese Frage kann ich nicht beantworten, vermute aber, dass es eine Kombination der letzten zwei Gründe ist, unter anderem, weil er den Heimunterricht mit keinem Wort erwähnt.

Dabei wäre der Heimunterricht eine kreative Möglichkeit, viele seiner Forderungen nach Begabungsentdeckung und -Förderung zu erfüllen.  Er sieht diese Möglichkeit aber nur so weit, dass “Eltern […] Volksschullehrern […] sehr dabei helfen [könnten], wenn sich ein bestimmtes Lernfenster bei ihrem Kind gerade geöffnet hat.  Diese individuelle Förderung, die im Interesse des Kindes wäre, ist aber heute fast nie im System der öffentlichen Regelschule vorgesehen – und auch nicht im Zeitbudget der Eltern.”  Wenn die Eltern keine Zeit haben, ihre Kinder neben des Schulunterrichts begleitend zu unterstützen, so wird es sehr wenige geben, die ihre Kinder gänzlich selbständig unterrichten wollen – wahrscheinlich so wenige, dass Herr Salcher, wenn er an den Heimunterricht gedacht haben sollte, diesen als ein Minderheitenprogramm ausgeklammert hat.

Ganz generell stösst Andreas Salcher aber ins richtige Horn.  Er hat mit scharfem Blick einige Missstände erkannt und analysiert, und sagt klipp und klar: “Jeder Mensch und daher jeder Schüler ist total verschieden.  Eigentlich brauchten wir für 28 Schüler daher 28 Klassen mit eigenen Lehrern.”  Vor dem Hintergrund, dass die Individualität unserer Kinder so viele Formen annimmt, sollten den Eltern auch so viele Unterrichtsformen wie nur sinnvoll möglich zur Verfügung stehen – von Volksschulen mit exzellenten Lehrern bis zum Heimunterricht mit jenen zwei Lehrern, welche die grösste Verantwortung fürs Talent ihrer Kinder tragen.

Ich empfehle das Buch zur Lektüre und leihe es auch gerne aus, wenn unterstrichene Stellen und Gekritzel nicht stören.  Wer lieber aktueller sein will (das Buch ist 2008 erschienen), kann auf Herrn Salchers Blog weiterlesen, wo es auch zum talentierten Schüler und seinen Feinden Einträge gibt.

Good Bye, Beer Butt Chicken

I’ve had some success with beer butt chicken in the past, but having color transfer from can to chicken and reading the experiments reported on Naked Whiz and genuineideas made me rethink.  About that time, we had a surplus of wire hangers, and an idea was born:

Wire Hanger Chicken Stand

Wire hanger chicken (or domestic chicken, as Janet calls it) is every bit as tasty as beer butt chicken, but it’s cheaper (unless you drink a can anyway) and safer (no spilling hot beer when you try to get the chicken off the hanger onto a carving plate).  And if you still feel the need to stuff the inside of the chicken, use fresh herbs instead.

Baby Pool III

I’m not quite as early in setting this up as last time, but still well ahead of the initial pool.  We are of course hoping that Little One stays inside a good bit longer, as his due date is August 7, but Janet’s feeling b-i-g and everyone who sees her seems surprised that she still has nearly two months to go.  You can participate as before by commenting with your prediction of Little One’s birth date, time, size, weight, and gender (unknown to us as well).  Whoever gets closest to the truth will be crowned the grand winner and will receive an as of yet undecided prize.  I think the past winners have since received something that starts with “ch” and rhymes with “shock lit.”

Rules for determining the grand winner:
1. If you get the gender right, you receive 0 points; if you get it wrong, or don’t state it, -5 points.
2. For every day you are off, -1 point.  Not stating day or time scores -5 points.
3. For every centimeter you are off, -1 point.  Not stating anything scores -5 points.
4. For every 200 grams you are off, -1 point.  Not stating anything scores -5 points.
5. The person with the highest total wins.
6. Entering after Little One’s arrival voids the entry.
Go to digitaldutch for a useful unit conversion link, or have a look at the Google spreadsheet I made for converting weights!

And here’s Janet at week 30:
Janet at 30 weeks

Videos from… December!

As mentioned, our photo and video updating took a hit when we changed to a joint desk and joint computer.  Our processes still aren’t quite aligned, but for the first time in a long time, here are some videos – from four months ago.  My, the kids look young!

Joseph really enjoyed blowing out the candles on the advent wreath, albeit with scant success.  We have take 1, take 2, and take 3 for the first candle, and another attempt at Christmas.  Vivienne also got into the spirit.

But before the gifts are opened, cookies must be baked, the table decorated, and gifts prepared.  Vivienne opens a present, and Joseph says thank you – but the real thanks lie in the enthusiastic playing with the dice received.  They remain a favorite, four months later.  Christmas at the grandparents’ offers the opportunity for Joseph to write numbers with his great-great-aunt and learn a new game from her.

Besides Christmas excitement, there are plenty of other “regular” noteworthy moments.  Joseph and Vivienne synchro sleep; Vivienne makes music; Joseph writes eights, over and over; Joseph makes a fashion statement; Joseph plays with his States puzzle; Vivienne plays and sings along with the noisy book, and Vivienne climbs in and out of Bappe’s lap with her new Snoopy dog.

After all that, it’s time to say goodbye.

7 Quick Takes: Rights, Liberties, and Exploitation

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Back in 2010, a German family was granted political asylum in Tennessee, because they had been homeschooling their children in a country that prosecutes, fines, and removes children from homeschooling parents. This immigration judge sent a strong message to the world: America is still a country where Liberty is writ large.

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Today, the same family stands in danger of being deported back to Germany. Whether the appeal stems from a fear of offending an ally, or a fear of having immigration offices overrun (by legal immigrants), the message is the same: “We’re scared of our Liberty.” (I suspect the family could just stay in Tennessee as illegal immigrants and wait for amnesty, perhaps?)

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I don’t think these fears started with 9/11, but 9/11 and the specter of unlikely but terrible events got enough people shaking in their booties to give the government a mandate to act on its fear of Liberty.

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As someone with a vested interest to see the right to homeschool protected, I frequently find myself opposed to regulation in the educational field. I know plenty of homeschoolers and trust that Liberty in this area will not lead to dire consequences (or the “parallel societies” that have the Germans wetting their pants). When it comes to gun control, I’m less likely to oppose regulation because I’m used to regulation and because I’m not very familiar with how gun owners tick. I remember reading Deer Hunting with Jesus and being struck with how Joe Bageant, a Liberal himself, denounced the Liberals for their stance on gun control. Folks in Winchester, he said, take great pride in knowing how to safely use a gun. Gun regulation will not make them safer, just more outraged at Democrats. Gun owners who know those in their community must trust other gun owners and therefore oppose regulation as unnecessary; we who don’t own guns and to whom the part of society that does is alien are more likely to be in favor of regulation of those scary gun-owning folks we don’t understand.
In other words, we oppose regulation for the familiar, and favor it for the unfamiliar.

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Thus, what we clearly need is understanding, and one would expect that globalization and social media would help bring us closer and facilitate mutual understanding. Instead, it has made it easier to congregate with the like-minded (a sociological phenomenon already observed and made economically relevant in Anderson’s The Long Tail). The upshot, I believe, is that we’re more willing than ever to regulate, ban, and condemn behavior we don’t understand – and less willing to try to understand it.

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A recent example of the bizarre flotsam of condemnations in our media is how the most recent Sports Illustrated Swimsuit Issue (may I call that SISI, pronounced “sissy?”) was widely panned for exploitation – of those people in the photos that got to stay dressed! I’d always thought that accusing the SISI of exploitation was like accusing Marx of being a leftist, but here the SISI’s being accused only of exploiting those people whose (presumably equally willing) participation doesn’t align with how we think they should behave. We expect the model to objectify herself, but object to the old Chinese boatsman being objectified as a backdrop in the same picture. Why the difference? The model gets her handful of silverlings to feed her habit, and the boatsman his smaller handful to feed his family. Does anyone think for a moment that the boatsman, today, is at all bothered by that photoshoot?

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But I also see the advantages of the like-minded being more easily able to congregate. I just sold my old 5.25″ copy of Indiana Jones to a guy in Iceland, and interest in my apparently rare French version of Maniac Mansion is coming in from all over Europe. (If you want to, you can join the bidding here.) The Lucasfilm game collectors community may be small, but eBay aggregates them into a community easily reached.

Maniac Mansion (French)

For more Quick Takes, visit Conversion Diary!